Qué pasa si tocas el mercurio

Algunos termómetros y bombillas contienen pequeñas cantidades de mercurio. Si se rompe uno, es poco probable que cause problemas de salud. Sin embargo, se debe evitar el contacto con el mercurio, y tener especial cuidado al limpiarlo.

Qué pasa si tocas el mercurio

¿Qué es el mercurio?

El mercurio es un metal que es líquido a temperatura ambiente. Se parece a las gotas o bolas (glóbulos) de color blanco plateado. El mercurio líquido a veces se llama mercurio metálico o elemental.

El mercurio líquido se evapora fácilmente en el aire, incluso a temperatura ambiente, para formar vapor de mercurio (en gas).

Termómetros de mercurio

La cantidad de mercurio en un termómetro es muy pequeña, por lo general hasta 3g. Los termómetros de mercurio se están eliminando del mercado.

Se puede utilizar otros tipos de termómetro para tomar la temperatura de una persona, tales como los termómetros digitales, las bandas de termómetro y los termómetros de oído.

Bombillas con mercurio

El tungsteno tradicional o las bombillas de filamento no contienen mercurio. Estas bombillas se están eliminando gradualmente y sustituyendo por bombillas de bajo consumo.

Algunas bombillas de ahorro de energía contienen una pequeña cantidad de mercurio, sellada dentro de la bombilla. En una bombilla, por lo general hay menos de 4 miligramos (lo suficiente para cubrir la punta de un bolígrafo).

Las tiras o tubos fluorescentes de luz, tales como los que a veces se utiliza en cocinas y garajes, también contienen pequeñas cantidades de mercurio. Si estas bombillas dejan de funcionar, por lo general pueden ser reciclados en el centro de reciclaje local.

¿Qué pasa si se rompe un termómetro o bombilla de mercurio?

Si se rompe un termómetro de mercurio o bombilla, una pequeña cantidad de mercurio líquido puede derramarse. El mercurio líquido puede separarse en pequeñas perlas, que pueden rodar a cierta distancia. El mercurio también puede evaporarse en modo de vapor.

Sin embargo, esta pequeña cantidad de mercurio si se toca es extremadamente poco probable que cause problemas de salud.

Tocar mercurio termómetro roto

Cómo limpiar el mercurio

Es sensato tener un cuidado especial al limpiar el mercurio. A continuación se presentan algunos consejos para ayudar a hacer esto evitando tocar el mercurio:

  • Ventilar la habitación, por ejemplo, mediante la apertura de las ventanas. Dejarlas abiertas durante al menos 15 minutos
  • Salir de la habitación mientras está siendo ventilada, haciendo que niños y animales domésticos se mantengan fuera
  • Usar guantes de goma o de plástico y cambiarse de ropa (usar ropa vieja) antes de limpiar las gotas de mercurio y cristales rotos
  • Recoger los pedazos de vidrio con cuidado, y ponerlos en una bolsa o recipiente de plástico
  • Recoger las gotas de mercurio derramado utilizando un trozo de cartón o una tira de cinta adhesiva
  • Las gotas de mercurio reflejan la luz, así que puede usarse una linterna para buscar las gotas que son difíciles de detectar
  • Poner todo el material utilizado que haya tocado el mercurio en la bolsa de plástico, con las gotas de mercurio también
  • Limpiar el área con un paño húmedo. Poner el trapo en la misma bolsa y sellarla
  • Salir de la habitación y ventilar durante al menos 24 horas después de limpiar el mercurio derramado

Los ayuntamientos ofrecen instalaciones donde se puede disponer de los residuos peligrosos, tales como consejos locales y centros de reciclaje.

Los derrames de mercurio en las superficies absorbentes, tales como alfombras y tapizados, pueden ser difíciles de limpiar. En estos casos, es recomendable ponerse en contacto con el departamento de salud ambiental de cada municipio. Las áreas afectadas pueden necesitar ser retiradas y eliminadas.

Lo que no se debe hacer con el mercurio

Al limpiar un derrame de mercurio:

  • No poner la bolsa sellada en la papelera de los hogares, ya que el mercurio está clasificado como residuo peligroso
  • No tocar el mercurio con las manos desnudas
  • No utilizar una aspiradora
  • Tratar de no generar polvo, pero si hay algo de polvo, evitar respirarlo
  • No tirar el mercurio por el desagüe o el drenaje
  • No barrer el mercurio con un cepillo
  • No lavar la ropa que haya tocado el mercurio en una lavadora. Debe introducirse en una bolsa sellada y deshacerse de ella

Síntomas de la intoxicación por mercurio

Aunque el mercurio es venenoso (tóxico), por lo general sólo causa problemas si se inhalan grandes cantidades de la misma.

Muy poco mercurio es absorbido por el cuerpo si se ingiere una pequeña cantidad de mercurio líquido, o entra en la piel por un corto tiempo. Por ello si se toca el mercurio se considera prácticamente no tóxico, y probablemente no tenga síntomas.

Sin embargo, si se inhala vapor de mercurio o hay gotas, que pueden ser absorbidas en el torrente sanguíneo, pueden ser la causa de síntomas tales como:

  • Tos
  • Dificultad para respirar
  • Dolor en el pecho, opresión en el pecho, o una sensación de ardor en el pecho
  • Sentirse irritable, nervioso y agitación (temblores)
  • Tos con sangre

Si el vapor de mercurio se encuentra en los ojos, puede resultar doloroso. Los párpados pueden temblar y enrojecerse e hincharse.

Cuándo consultar a un médico

Si se experimenta alguno de estos síntomas, debe consultarse a un médico de cabecera.

En primer lugar, lavarse la piel o los ojos (quitar las lentes de contacto) con agua tibia durante por lo menos 10 a 15 minutos si han entrado en contacto con el mercurio. Cambiarse de ropa y poner la ropa sucia en una bolsa sellada y tirarla en el lugar adecuado.